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Le Baptême et la Liberté

Baptême du Seigneur

Le dernier mystère que l’Eglise propose à notre méditation pour le temps de Noël et qui se conclut aussi avec ce temps c’est le Baptême du Seigneur. Il est aussi le mystère qui inaugure sa vie publique, c’est-à-dire qu’à partir de son baptême le Seigneur commencera la prédication et l’invitation à la conversion, la réalisation des miracles et la formation de l’Eglise ; cette vie publique durera environ trois ans, jusqu’à sa passion, son sacrifice sur la Croix, sa mort et sa résurrection.

Saint Ambroise enseigne que Notre-Seigneur a voulu être baptisé, non pour se purifier, lui qui n’a pas connu le péché, mais pour communiquer aux eaux, par le contact de sa chair immaculée, la vertu de purifier les hommes dans le baptême.

 « Notre-Seigneur, s’exprime le même Père de l’Eglise, dans un autre commentaire, nous apprend d’ailleurs lui-même pourquoi il voulut recevoir le baptême, quand il dit: «C’est ainsi qu’il nous faut accomplir toute justice». Or, en quoi consiste la justice? à commencer par faire ce que vous voulez qu’on vous fasse à vous-même et à donner le premier l’exemple. Que personne donc ne se refuse à recevoir le baptême de la grâce, quand Jésus-Christ n’a pas dédaigné de recevoir le baptême de la pénitence.

Cela nous conduit à traiter, encore une fois, car cela revient toujours, de l’obligation de tous les chrétiens, les catholiques de parvenir au baptême et, ce qui est aussi une grande responsabilité devant Dieu, d’aider les enfants à recevoir la grâce du baptême, de ne pas les empêcher de recevoir ce don qui n’a pas de prix.

Certains pensent, et là nous devons malheureusement y inclure même certains pasteurs de l’Eglise, que le baptême des petits enfants est un affront à la liberté de la personne. Que tout chrétien devrait lui-même demander le baptême et non les parents le faire pour leurs enfants, car cela ferait violence à la liberté de ces derniers.

Comment l’Eglise répond-elle à cette objection ? Ecoutons donc le magistère, nous allons suivre quelques paragraphes d’un document qui parle précisément du baptême des enfants.   

« Bien des parents, en effet, sont angoissés de voir leurs enfants abandonner la foi et la pratique sacramentelle malgré l’éducation chrétienne qu’ils se sont efforcés de leur donner, et des pasteurs se demandent s’ils ne devraient pas être plus exigeants avant de baptiser les tout-petits. Certains estiment préférable de différer le baptême des enfants jusqu’au terme d’un catéchuménat de plus ou moins longue durée, tandis que d’autres demandent que l’on réexamine, au moins à l’égard des tout-petits, la doctrine de la nécessité du baptême, et souhaitent que l’on renvoie sa célébration à l’âge où est possible un engagement personnel, fût-ce même au seuil de l’âge adulte. 

Mais, nous devons savoir que le baptême des enfants était une pratique depuis les origines de l’Eglise, pratiquée par les apôtres ; nous entendons cela lorsque nous lisons dans les Actes des Apôtres, que les maisons (voire les familles) se convertissaient à la totalité et tous recevaient à ce moment le baptême :

« En Orient comme en Occident, la pratique de baptiser les petits enfants est considérée comme une norme de tradition immémoriale. Origène, puis plus tard saint Augustin, y voient une  » tradition reçue des apôtres « . Le plus ancien rituel connu, celui que décrit au début du troisième siècle la Tradition apostolique, contient la prescription suivante:  » On baptisera en premier lieu les enfants; tous ceux qui peuvent parler pour eux-mêmes parleront; quant à ceux qui ne le peuvent pas, leurs parents parleront pour eux ou quelqu’un de leur famille.  » Saint Cyprien, tenant un Synode avec les évêques d’Afrique, affirmait  » qu’il ne faut refuser la miséricorde et la grâce de Dieu à aucun homme venant à l’existence « ; et ce même Synode, rappelant  » l’égalité spirituelle  » de tous les hommes, quels que soient  » leur taille et leur âge « , décréta que l’on pouvait baptiser les enfants  » dès le deuxième ou le troisième jour après leur naissance. »

Certes, reconnait aussi ce document, la pratique du baptême des enfants a connu une certaine régression an cours du quatrième siècle. A cette époque, où les adultes eux-mêmes différaient leur initiation chrétienne, dans l’appréhension des fautes à venir et la crainte de la pénitence publique, bien des parents renvoyaient le baptême de leurs enfants pour les mêmes motifs. Mais on doit également constater que des Pères et des Docteurs comme Basile, Grégoire de Nysse, Ambroise, Jean Chrysostome, Jérôme, Augustin – eux-mêmes baptisés à l’âge adulte en raison de cet état de choses -, réagirent ensuite avec vigueur contre une telle négligence, demandant instamment aux adultes de ne pas retarder le baptême nécessaire au salut, et plusieurs d’entre eux insistent pour qu’il soit conféré aux petits enfants.

Considérons aussi que le Concile de Carthage de 418 condamne  » ceux qui nient qu’on doive baptiser les petits enfants récemment sortis du sein maternel « , et affirme que « en raison de la règle de foi  » de l’Église catholique concernant le péché originel,  » même les tout-petits, qui n’ont pu commettre encore personnellement aucun péché, sont baptisés véritablement pour la rémission des péchés, afin que soit purifié par la régénération ce qu’ils tiennent de leur naissance ».

Aussi, après donc avoir vu ce que l’Eglise a fait et enseigné depuis longtemps par rapport à la réception du baptême par les enfants, abordons maintenant les autres arguments que nous présente l’Eglise dans l’actualité :

Le baptême est manifestation de l’amour prévenant du Père, participation au mystère pascal du Fils, communication d’une vie nouvelle dans l’Esprit ; il fait entrer les hommes dans l’héritage de Dieu et les agrège au Corps du Christ qui est l’Église.

Dans une telle perspective, l’avertissement du Christ dans l’évangile selon saint Jean:  » Personne, à moins de renaître de l’eau et de l’Esprit, ne peut entrer dans le Royaume de Dieu  » (Jn. 3,8), doit être perçu comme l’invitation d’un amour universel et sans bornes; ce sont les paroles d’un Père qui appelle ses enfants et veut pour eux le plus grand des biens.

L’Église doit ensuite répondre à la mission donnée par le Christ aux apôtres après sa résurrection et rapportée dans l’évangile selon saint Matthieu sous une forme particulièrement solennelle :  » Tout pouvoir m’a été donné au ciel et sur la terre; allez donc, de toutes les nations faites des disciples, baptisez-les au nom du Père et du Fils et du Saint-Esprit. »

Le fait que les petits enfants ne puissent pas encore professer personnellement leur foi n’empêche pas l’Église de leur conférer ce sacrement car, en réalité, c’est dans sa foi à elle qu’ils sont baptisés. Ce point doctrinal était déjà clairement fixé par saint Augustin : «  Les petits enfants, écrivait-il, sont présentés pour recevoir la grâce spirituelle, non pas tellement par ceux qui les portent dans leurs bras (quoique ce soit aussi le cas s’ils sont de bons fidèles) que par la société universelle des saints et des fidèles […] C’est la Mère Église tout entière, celle qui est dans ses saints, qui agit, car c’est elle qui tout entière les enfante, tous et chacun. » Il faut souligner en saint Augustin, la comparaison qu’il fait entre une mère humaine et l’Eglise, les deux enfantent, et nous pouvons penser que la mère pour donner la vie à un enfant, n’attaque pas la liberté de ce dernier, au contraire, elle donne la possibilité qu’il naisse et le fait de priver de la vie serait pour l’enfant un acte contre sa liberté et sa personne commis par la même mère.

Une autre objection : On dit encore que toute grâce, puisqu’elle s’adresse à une personne, doit être consciemment accueillie et faite sienne par celui qui la reçoit, ce dont le petit enfant est bien incapable.

Et voici la réponse : En réalité, l’enfant est une personne bien avant qu’il soit en mesure de le manifester par des actes de conscience et de liberté, et comme tel, il peut déjà devenir par le sacrement de baptême fils de Dieu et cohéritier du Christ. Sa conscience et sa liberté pourront ensuite, dès leur éveil, disposer des énergies déposées dans son âme par la grâce baptismale.

On objecte aussi au baptême des petits enfants qu’il constituerait une atteinte à leur liberté. Ce serait contraire à leur dignité de personne que de leur imposer pour l’avenir des obligations religieuses que, plus tard peut-être, ils seront amenés à récuser. Mieux vaudrait ne conférer le sacrement qu’à l’âge où l’engagement libre est devenu possible. En attendant, parents et éducateurs devraient se tenir sur la réserve, et s’abstenir de toute pression.

Mais une telle attitude est bien illusoire : il n’existe pas de pure liberté humaine, qui serait exempte de tout conditionnement. Déjà au plan naturel, les parents font pour leur enfant des choix indispensables à sa vie et à son orientation vers les vraies valeurs. Une attitude soi-disant neutre de la famille à l’égard de la vie religieuse de l’enfant serait en fait une option négative, que le priverait d’un bien essentiel. Surtout, quand on prétend que le sacrement de baptême compromet la liberté de l’enfant, on oublie que tout homme, même non baptisé, a envers Dieu comme créature des obligations imprescriptibles, que le baptême vient ratifier et élever dans l’adoption filiale. On oublie aussi que le Nouveau Testament nous présente l’entrée dans la vie chrétienne non comme une servitude ou une contrainte, mais comme l’accès à la vraie liberté.

La pratique du baptême des enfants est en fait, authentiquement évangélique, car elle a une valeur de témoignage ; elle manifeste en effet la prévenance de Dieu et la gratuité de l’amour qui enveloppe notre vie:  » Ce n’est pas nous qui avons aimé Dieu, mais lui qui nous a aimés… Nous aimons parce que Dieu lui-même nous a aimés le premier. Jn 4,10.19. » Même chez l’adulte, les exigences qu’entraîne la réception du baptême ne doivent pas faire oublier que  » ce n’est pas à cause d’actes méritoires que nous aurions accomplis, mais dans sa miséricorde, que Dieu nous a sauvés par le bain de la nouvelle naissance et le renouveau de l’Esprit-Saint «  Tt 3, 5.

Comme conclusion, la grande erreur et la confusion de beaucoup dans nos jours trouve sa racine dans la mauvaise conception de la liberté dans la foi, non seulement comme un ensemble de droits et d’obligations, mais comme un don de Dieu qui répond à son grand amour pour nous et à sa Miséricorde, qui s’adresse à tous les hommes de tout âge et toute culture, car son amour n’a pas de limites : Moi, je suis venu pour que les brebis aient la vie, la vie en abondance. Cette vie commence précisément par le baptême.

Que Marie nous donne cette grâce, la grâce d’accueillir la vie que son Fils nous donne.

P. Luis Martinez IVE.

Instruction Pastoralis Actio, sur le baptême des petits enfants

L’or, l’encens et la myrrhe, la foi intrépide et la joie des Mages

Sermon pour la Solennité de l’Epiphanie du Seigneur (Mt 2, 1-12)

Cette solennité de l’épiphanie est la solennité où l’on contemple la manifestation de la divinité de Christ. C’est pourquoi on l’appelle la Solennité de l’Épiphanie « du Seigneur ». Après l’avoir vu naître homme mortel, pauvre et humble, nous avons besoin aujourd’hui d’un mystère qui nous fasse voir ce que nous ne voyons pas : sa divinité. Et nous venons avec les mages d’Orient pour adorer le Seigneur à Bethlehem.

Selon le récit de l’évangile, les mages disent au Roi Hérode « « Où est le roi des Juifs qui vient de naître ? Nous avons vu son étoile à l’orient et nous sommes venus nous prosterner devant lui (l’adorer) ». Saint Augustin se pose cette question : est-ce que ceux-ci n’étaient pas curieux, qui, du simple fait qu’un certain signe leur était donné par une étoile, se sont mis à la recherche d’un roi ? Cela aurait été stupide. Mais il faut dire qu’ils ne rendaient pas hommage à un roi terrestre, mais céleste, en qui il est montré que se trouvait la puissance divine. Car, autrement, s’ils avaient cherché un roi terrestre, ils auraient perdu toute dévotion lorsqu’ils le trouvèrent enveloppé de viles étoffes.

Mais Saint Augustin se demande encore comment ils ont pu apprendre par une étoile que l’homme-Dieu était né ? Et il répond que cela est dû à la révélation par un ange. En effet, Celui qui leur envoya une étoile, leur envoya un ange qui le leur révélerait. Le pape Léon dit que, de même que leurs yeux étaient remplis à l’extérieur de la lumière de cette étoile, de même un rayon divin leur faisait une révélation intérieure.

Les Rois mages viendront après la rencontre avec Hérode retrouver Jésus et sa Mère à Bethlehem et « tombant à ses pieds, ils se prosternèrent devant lui ».

Dans le cas des Mages, l’adoration de l’Enfant Dieu (Mt 2,11) est renforcée par deux autres actions que détaille l’évangile. La première : « se prosternant, ils l’adoraient ». Ils l’adorent non seulement à l’intérieur, par l’intelligence et la volonté, mais accomplissent un acte corporel d’adoration. La seconde : « ils lui ont offert des cadeaux » (Mt 2.11).

A ce propos, citons saint Thomas : « Vous pouvez voir la révérence qu’ils ont donné à l’Enfant (…). Cette vénération se manifestait par l’adoration et par l’offrande (…). C’est pourquoi il dit : « Se prosternant, ils l’adorèrent », c’est-à-dire : ils adoraient le Dieu qui est caché dans l’homme (…).

C’est pourquoi l’évangile mentionne : « Ouvrant leurs trésors, ils lui offrirent des cadeaux : de l’or, de l’encens et de la myrrhe. » Car il était d’usage chez les Perses d’adorer en offrant toujours des cadeaux « .

Dans les offrandes des rois, on reconnaît les Christ par :

  •  la dignité royale. Ils lui offrirent donc de l’OR ;
  • la grandeur du sacerdoce, ainsi ils lui offrirent de l’ENCENS en sacrifice;
  • la mortalité de l’homme, et ainsi ils lui offrirent de la MYRRHE.

L’or signifie, comme nous devons de le dire la dignité royale, c’est-à-dire le fait d’être le Messie. La première définition que les mages donnent de l’enfant est qu’il est un « roi » (Mt 2,2). Cela sera la cause du trouble d’Hérode et de la population de Jérusalem (Mt 2,3). Mais il est clair qu’Hérode et le peuple ont interprété le mot « roi » prononcé par les mages comme synonyme de « Messie ». C’est pourquoi Hérode fait une grande convocation (les grands prêtres et les scribes) pour rechercher où le Messie devait naître (Mt 2,4). L’or que les Mages offrent à l’Enfant signifie qu’ils le reconnaissent comme Messie-Roi. C’est pourquoi saint Thomas dit : « Si nous prenons les dons offerts en fonction de la foi qu’ils manifestent, nous devons d’abord considérer ces choses qui sont dans le Christ. Et la première, sa dignité royale (…) ; et pour cette raison ils ont offert de l’or en hommage ».

Mais l’un des dons offerts par les mages indique directement la divinité du Christ : c’est l’encens. L’encens, qui est entièrement consumé par le feu et exhale une fumée aromatique qui monte vers le ciel, il a toujours été dans de nombreuses cultures, le symbole de l’adoration à Dieu. L’homme, comme l’encens en se consumant par le feu, se soumet totalement à Dieu et élève vers lui ses prières. Dans l’Ancient Testament, il y a un ordre très clair du Seigneur sur l’encens comme élément essentiel dans l’adoration de Dieu :

« Le Seigneur dit à Moïse : « Procure-toi des aromates : storax, ambre, galbanum aromatique et encens pur, en parties égales. Tu en feras un encens parfumé qui soit salé, pur et saint. C’est une œuvre de parfumeur. Tu en réduiras une partie en poudre que tu mettras devant l’arche du Témoignage, dans la tente de la Rencontre ; là je te laisserai me rencontrer. Pour vous, ce sera chose très sainte. L’encens composé selon cette recette, vous ne l’utiliserez pas pour votre propre usage : il sera saint, réservé au Seigneur. Celui qui en fera une imitation pour jouir de son odeur sera retranché de sa parenté. » (Ex 30,34-38).

En imitant les mages, Dieu nous demande de lui offrir l’encens de la foi, avec lequel nous le reconnaissons « Dieu avec nous ».

Le don de la myrrhe signifie que les mages croyaient que l’humanité de l’enfant Dieu qu’ils adoraient était une humanité réelle et vraie et, par conséquent, mortelle. En effet, dit toujours saint Thomas : « Les trois dons peuvent se référer à la foi. (…) La myrrhe fait référence à la mortalité de l’homme ». L’interprétation de la myrrhe comme une référence explicite à son humanité mortelle correspond au sens littéral de l’évangile d’aujourd’hui, puisque la myrrhe est explicitement mentionnée comme substance pour oindre le corps de Jésus (Lc 23,56 ; Jn 19,39). Chez Luc, ce sont les femmes qui préparent la myrrhe ; chez Jean c’est Nicodème qui porte une grande quantité de myrrhe. De cette façon, nous avons aussi une référence à la Rédemption que Jésus-Christ accomplira avec sa mort sur la Croix.

Mais il y a encore deux aspects à souligner chez les rois mages, le risque qu’ils affrontent et la joie d’adorer le Christ.

A propos de Mt 2,2, où les Mages expriment leur désir d’adorer le Roi des Juifs qui est né, saint Thomas dit : « Ici, il faut se poser une question. Comment se fait-il que les mages, sachant que Jérusalem avait déjà un roi, disent cela? Parce que quiconque professe qu’il y a un roi dans une ville qui a déjà un roi est en danger de mort. Mais ils l’ont certainement fait par zèle pour leur foi. De là on voit qu’ils anticipaient déjà cette foi intrépide dont le Seigneur parlerait : « Ne craignez pas ceux qui tuent le corps, mais ne peuvent tuer l’âme » (Mt 10.28) « .

En ce qui concerne la joie, on doit considérer que la phrase avec laquelle l’évangéliste Matthieu décrit cette joie des mages lorsqu’ils trouvèrent l’Enfant et l’adorent est sans précédent dans toutes les Saintes Écritures. Il aurait pu simplement dire, dans le langage toujours bref de l’Écriture Sainte : « Ils se réjouirent ». Ou bien « Ils étaient très heureux ». Mais non. Il y ajoute encore deux mots qui, dans l’ensemble de la phrase et avec une traduction littérale, sonneraient comme ceci : « Ils se réjouirent d’une immense joie » (Mt 2,10). En grec, cela dit littéralement : « Ils se réjouirent », « avec une joie » « grande » et « énormément ».

Saint Thomas décompose en détail cette joie, qui est une belle conséquence de la contemplation de l’Enfant et l’adoration qui s’ensuit. Dans ce « ils se réjouirent », saint Thomas voit la cause du bonheur ou de la joie. Cette cause est la reprise de l’espoir, qu’ils perdaient déjà devant les difficultés à retrouver l’Enfant. Dans « avec joie », saint Thomas voit la qualité de cette joie : c’est quelque chose d’absolument surnaturel qui n’a rien à voir avec une joie mondaine. Dans l’adjectif « grand », saint Thomas voit le contenu de la joie : les grandes choses de Dieu qu’ils voient. Ces grandes choses sont : l’Incarnation et la révélation d’un Dieu très miséricordieux. Dans « énormément », saint Thomas découvre l’intensité de la joie : on pourrait donc le traduire par « intensément », une joie très intense.

Demandons aujourd’hui à la sainte Vierge et saint Rois Mages la grâce de chercher dans nos vies le Christ et de nous réjouir lorsque nous Le trouvons près de nous, dans notre cœur.

P. Luis Martinez IVE.