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Comment saint Joseph se rendit à Bethléem ; ce qui arriva alors.

Le moment approchait où Marie devait donner au monde le Sauveur. Vers ce même temps on publia un édit de César Auguste exigeant que, dans tous les royaumes soumis à Rome – et la Judée était de ce nombre – tous les habitants se fissent inscrire. Le dénombrement ordonné par Sulpitius Quirinius, gouverneur de la province romaine de Syrie, se fit donc par les soins d’Hérode et, conformément à l’ancien usage, par tribus et par familles. Tout chef de famille devait, pour se faire inscrire, se rendre dans la ville ou bourgade d’où la famille était originaire. Cette mesure mécontenta le peuple ; mais Joseph et Marie se soumirent patiemment, sachant bien que tout vient de Dieu et que le Sauveur naîtrait à Bethléem (Mich. V, 2). Joseph se mit donc en route pour Bethléem avec Marie qui, en sa qualité d’héritière, devait se faire inscrire elle-même sur les registres du dénombrement.

On était alors en hiver, au mois de décembre, alors que, d’ordinaire, en Palestine le vent souffle avec violence, que les pluies sont abondantes et que, sur les hauteurs, le froid peut être rigoureux. Marie et Joseph voyageaient à petites journées, sans apparat, recueillis, supportant avec douceur les intempéries du climat et l’indifférence ou le mépris des hommes qui ne reconnaissaient point en eux les descendants d’une famille illustre. Le voyage dura environ quatre jours et demi et se fit probablement par la plaine d’Esdrelon, les vallées de la Samarie et Jérusalem ; puis, de Jérusalem, par le plateau de Réphaïm que, jadis, Salomon suivait pour se rendre à ses jardins d’Ethan, entouré d’une multitude de serviteurs, et au milieu d’une pompe qui contrastait singulièrement avec la modestie et la pauvreté de la Sainte Famille. Vis-à-vis du plateau, dominant des vignes et des jardins étagés en terrasses, entourée de vallées verdoyantes où paissaient les troupeaux, s’élevait la bourgade royale de Bethléem. Les habitations couvraient le sommet et les pentes occidentales de la hauteur, tandis que le versant oriental, tourné vers Jérusalem, était désert ; et là où se voit maintenant l’église de la Nativité, s’ouvrait une grotte.

Grotte de la Nativité, Bethleem

Vers le coucher du soleil, Joseph et Marie gravissaient les pentes de la colline pour gagner l’hôtellerie (Khan), vaste cour fermée de murailles, où les voyageurs trouvent un abri et de l’eau. Quant au reste, chacun doit y pourvoir par soi-même. Les étrangers étaient alors nombreux à Bethléem ; l’hôtellerie était pleine. Nos deux voyageurs durent poursuivre leur route, frappant peut-être à diverses portes qui se fermèrent devant eux. En dehors de la ville, à l’orient, sur une colline aride, ils découvrirent une sorte de grotte, destinée à servir de refuge aux animaux. Peut-être Joseph la connaissait-il déjà ; peut-être lui fut-elle indiquée par quelque passant charitable. Passer la nuit dans une grotte de ce genre ou même y séjourner quelque temps, cela n’a rien d’étrange en Orient. Mais, ici et dans ces circonstances, ce délaissement est bien fait pour toucher notre cœur ! Marie et Joseph descendent de la plus illustre famille de Bethléem ; ils ont pour eux la sainteté, la gloire d’être les parents du Messie ; et voici que le Messie, qui vient sauver Israël et le monde, sera réduit à naître inconnu et méconnu, dans une retraite ignorée, comme un étranger parmi les siens !

Cependant, la nuit est venue ; et, dans les ombres de cette nuit auguste, celui qui est la Lumière éternelle fait son entrée en ce monde : Marie, dont le cœur déborde de désir et d’amour, met au jour, sans douleur, son fils premier-né, son fils unique. Ravie d’admiration, elle contemple ce pauvre et faible enfant ; elle l’adore ; elle l’enveloppe de ses langes et le dépose doucement sur la paille de la crèche. Après s’être acquittée de ses soins maternels, elle appelle Joseph qui s’était retiré. A son tour, Joseph contemple pour la première fois le visage de Celui dont la vue fait la béatitude des esprits célestes. La lumière surnaturelle lui révèle en cet Enfant la beauté et l’excellence de sa nature humaine et de sa nature divine. Avec Marie il se prosterne, et, avant de commander comme un père, il adore son Dieu avec toute la foi et tout l’amour qui pénètrent son cœur. Comment essayer de dire sa joie et sa reconnaissance ? Toute souffrance est oubliée, quand il prend entre ses bras l’Enfant-Dieu dont il doit être, ici-bas, le père et la providence ! Quelle gratitude pour Dieu, pour Marie ! il leur doit ce bonheur, qui accroit encore sa vénération et son amour pour celle dont il est l’époux.

Une seule pensée le fait souffrir : c’est la pauvreté de la grotte où son Dieu entre en ce monde, c’est un dénuement tel qu’il ne peut rien lui offrir que son amour et son cœur. La famille royale de David est donc réduite à tant d’indigence ! Joseph comprend toute la grandeur de sa mission auprès de cet Enfant, et il s’immole sans réserve à cette mission. Il sera l’aide de Marie dans les soins dont elle entoure l’enfance et la jeunesse de Jésus. Plus tard, un autre Joseph (d’Arimathie) sera auprès de Marie, quand il s’agira de détacher de la croix le corps du Sauveur et de le déposer dans le tombeau. Les langes et la crèche annoncent déjà le suaire et le sépulcre.

Et Jésus voit, Jésus connaît les sentiments de son père nourricier ; il le bénit, il verse en son âme la plénitude des grâces qui lui permettront de remplir sa mission. Le premier regard, la première caresse de l’Enfant Dieu donnent à Joseph une merveilleuse sainteté, une admirable pureté de cœur.

Cette heureuse nuit apporta une autre joie à Marie et à Joseph. A peine eurent-ils rendu au Sauveur l’hommage de leur foi et de leur amour, que des voix se firent entendre à l’entrée de la grotte. C’étaient les bergers, appelés par les anges à contempler et à adorer l’Enfant divin. Ils racontèrent à Joseph comment, tandis qu’ils veillaient sur leurs troupeaux, les anges s’étaient montrés à eux et leur avaient annoncé la naissance du Sauveur. Introduits auprès de l’Enfant et de sa mère.

Ils reconnurent la vérité des paroles des anges. Après avoir adoré le Sauveur, « ils s’en retournèrent, glorifiant et louant Dieu de toutes les choses qu’ils avaient entendues et vues, selon qu’il leur avait été dit » (Luc, II, 20), et publiant partout l’avènement du Messie.

Pour Joseph, cette visite des bergers accompagnée de tant de circonstances merveilleuses fut une grande joie ; c’était un hommage rendu au divin Enfant et à Marie : et lui-même voyait sa foi confirmée par ce témoignage inattendu : pour lui les bergers étaient des messagers de Dieu ; un rayon de la gloire du Verbe Incarné les avait éclairés ; ils avaient eu l’honneur et la consolation d’entendre le chant des anges.

Les artistes chrétiens ne pouvaient manquer de reproduire les diverses scènes de la nuit de Noël, et de chercher à rendre les sentiments qui se partagèrent le cœur de saint Joseph. L’art antique, fidèle aux traditions qui lui faisaient rechercher l’objectivité et le calme classique, se contente de montrer Joseph aux côtés de Marie ou auprès de la crèche : le saint tient à la main le bâton du voyageur, ou même une hache de charpentier (Saint-Celse, à Milan) : c’est le désigner en quelque sorte officiellement comme le protecteur et le père nourricier de cet Enfant-Dieu qui a voulu naître dans la pauvreté. Au moyen âge, comme pour souligner que Joseph n’est point le père naturel de l’Enfant divin, on le représente plongé dans la prière et dans la lecture, ou retiré à l’écart et dormant (Châsse d’Aix-la-Chapelle). A la fin du XII° siècle, et surtout au XIV et au XV, le rôle du saint patriarche auprès de Marie et de Jésus se précise : Joseph montre aux bergers l’Enfant qu’ils adorent (Saint-Benoit sur-Loire) ; appuyé sur son bâton, debout près de la crèche, il contemple Jésus avec amour et dans le recueillement de la foi ; ou bien, révélant par ses actes sa sollicitude paternelle, il s’agenouille avec Marie devant la crèche, il adore l’Enfant-Dieu et le prend tendrement entre ses bras. L’école moderne est restée fidèle en général à cette dernière manière : on pourrait même dire que l’art a su d’autant mieux traduire les sentiments du cœur de saint Joseph, que notre saint a été lui-même mieux connu et mieux honoré.

Il est possible qu’après la naissance du Sauveur saint Joseph ait cherché dans Bethléem une demeure plus convenable et que la Sainte Famille s’y soit retirée. Quoi qu’il en soit, huit jours plus tard, il fut appelé à un nouvel honneur et reçut, en même temps, de mystérieux enseignements L’Enfant dut être circoncis (Luc, II, 21). La circoncision était une loi rituelle de l’Ancien Testament ; par elle Israël était séparé de tous les autres peuples ; par elle, on était incorporé à la religion juive, on contractait l’obligation de se soumettre à ses lois, on avait part aux promesses qui y étaient attachées. Alors, l’enfant recevait un nom ; il devenait membre de la société religieuse et de la société civile. La circoncision pouvait être faite ou par le père lui-même ou par un prêtre ; mais au père seul, il appartenait d’imposer un nom à l’enfant.

Bien que le Sauveur n’y fût point obligé, il voulut se soumettre à cette loi, pour la confirmer, pour la perfectionner, pour se charger des peines que nous avons méritées en transgressant la loi divine. C’est ce que signifie le sang du Rédempteur, versé pour la première fois en ce jour : c’était le gage que, plus tard, sur la croix, il répandrait jusqu’à la dernière goutte de ce sang précieux pour le salut du monde. Quels durent être alors les sentiments de Marie et de Joseph ! Sans doute, ils virent là l’aurore menaçante, prélude des orages qui troubleraient la vie mortelle du divin Enfant.

Le saint Nom de Jésus présentait la même signification. Dieu et Rédempteur – voilà ce qu’il veut dire : il désigne donc non seulement la personne de l’Homme-Dieu, sa nature divine et sa nature humaine, mais encore sa mission et les effets de cette mission pour nos âmes. C’est un nouveau gage de notre rédemption, du pardon de nos péchés ; c’est la promesse que nos prières seront exaucées, que nous avons un médiateur de qui nous vient toute grâce, en qui nous trouverons toujours force et consolation dans la vie et dans la mort. Pour le Sauveur lui-même, ce nom est le gage de sa future glorification, l’annonce qu’à ce nom tout genou fléchira au ciel et sur la terre (Phil., II, 10). Tout ce que Jésus est pour nous, il le sera si nous invoquons ce Nom avec foi et avec amour. Eh bien ! ce Nom béni, c’est saint Joseph qui, sur l’ordre du Père céleste, le donne au Sauveur avec toute l’autorité d’un père (Matth., I, 21). N’est-ce pas justice de nous en souvenir, de témoigner à Joseph notre reconnaissance et notre amour ?

Saint Joseph, dans la Vie de Jésus-Christ et dans la Vie de l’Eglise

R. P. M. Meschler S. I.

Saint Joseph, le patriarche et le juste

Solennité de Saint Joseph

Nous avons la joie de célébrer aujourd’hui le grand patriarche saint Joseph, rappelons-nous que ce titre « patriarche » dans l’Ancien Testament est appliqué aux grands saints de l’histoire d’Israël qui ont non seulement guidé le peuple comme Abraham, Jacob, Moïse, mais qui ont vécu une vie droite devant Dieu, l’Eglise les considère des saints de l’Ancien Testament, et pour cela ils reçoivent aussi le titre de « justes », juste dans le langage biblique est synonyme de « saint ».

On donne à Saint Joseph ce double titre, « Patriarche », car Il a guidé et protégé le Nouveau Peuple d’Israël en son chef Jésus-Christ et dans son membre le plus éminent, la très Sainte Vierge Marie ; comme Il guide et protège aujourd’hui aussi, l’Eglise, peuple de Dieu, dont il est le patron. Le titre de « Juste » lui est accordé par l’évangile, l’unique description que nous avons de sa personne, il était « juste ».

Dans les deux lectures de ce jour, avant l’évangile, la parole de Dieu, parlant des autres patriarches, Abraham et David nous fait revenir à l’image de saint Joseph, le patriarche juste, mais aussi comme Père, car le patriarche a la mission d’être un père pour le peuple.

Au roi David, Dieu dit par le prophète : « je te susciterai dans ta descendance un successeur, qui naîtra de toi, et je rendrai stable sa royauté. C’est lui qui bâtira une maison pour mon nom.

Pour le patriarche Abraham, la lettre aux Hébreux dit qu’il a cru ; ainsi est-il devenu le père d’un grand nombre de nations. Et voilà pourquoi il lui fut accordé d’être juste. Croire, vivre la foi pour devenir juste, saint.

Comme on a déjà dit, la Sainte Écriture ne raconte que peu de choses au sujet de saint Joseph. Elle nous dit seulement qu’il était « juste ». Selon un grand écrivain : « l’Ecriture indique par là qu’il s’acquitta fidèlement de son rôle sublime de gardien envers les deux plus grands trésors de Dieu sur la terre, Jésus et Marie. Les heures les plus amères de sa vie sont, sans doute, celles où il a été mis à l’épreuve par rapport à la maternité virginale de Marie. Mais c’est justement dans le conflit entre ses droits et ses devoirs qu’il se montra grand. Il était nécessaire que cette souffrance, qui fait partie de l’œuvre rédemptrice, soit supportée en vue d’un grand bien : Joseph est le témoin le moins suspect de la naissance virginale du Rédempteur ».

Revenant à l’évangile de ce jour, on voit que Joseph ne veut pas découvrir aux autres que la Sainte Vierge est enceinte. Saint Jérôme nous dit que dans la loi juive, « non seulement ceux qui commettent le crime, mais les complices eux-mêmes du crime sont coupables. Comment donc Joseph, cachant le crime de son épouse, est-il appelé juste ? Mais c’est un témoignage en faveur de Marie ; car Joseph connaissant sa chasteté, et plein d’admiration pour ce qui se passe, cache, sous le voile du silence, l’événement dont il ne comprend point le mystère ».

Mais, la sainteté de Joseph se fait plus qu’évidente dans les épreuves de sa vie, comme dit un ancien hymne de l’Eglise : « tes joies sont mêlées de larmes », chaque moment de ce que les évangiles racontent de sa vie est signé par la croix ; comme tous les saints, Il possède le Christ, le Christ avec lui, il est donc associé à sa passion aussi.

« Aussitôt que l’Enfant vient au monde, dit le grand orateur Bossuet, on ne trouve point de maison pour eux, et leur logement est dans une étable. Qui leur procure (à Marie et Joseph) cette disgrâce, sinon celui dont il est écrit que, « venant chez lui, il n’y a pas été reçu par les siens, » et qu’il n’a pas d’endroit où il puisse reposer sa tête ? »

« Jésus ne leur permet pas ce repos. Hérode ne peut souffrir que cet enfant vive : la bassesse de sa naissance n’est pas capable de le cacher à la jalousie de ce tyran. Le Ciel lui-même trahit le secret : il découvre Jésus-Christ par une étoile ; et il semble qu’il ne lui amène de loin des adorateurs, que pour lui susciter dans son propre pays un persécuteur impitoyable. »

« Que fera ici saint Joseph ? Représentez-vous, chrétiens, ce que c’est qu’un pauvre artisan, qui n’a point d’autre héritage que ses mains, ni d’autre fonds que son atelier, ni d’autre ressource que son travail. Il est contraint d’aller en Egypte et de souffrir l’exil, et cela pour quelle raison ? Parce qu’il a Jésus-Christ, Il est avec lui. »

Est-ce assez pour éprouver sa fidélité ? Ne le croyons-nous pas ; voici encore une étrange épreuve. Si c’est peu des hommes pour le tourmenter, Jésus devient lui-même son persécuteur. A l’âge de 12 ans Il s’échappe habilement de ses mains, il se dérobe à sa vigilance, et il demeure trois jours perdu. Qu’avez-vous fait, fidèle Joseph ? Qu’est devenu le sacré dépôt que le Père céleste vous a confié ? Ah ! Qui pourrait ici raconter ses plaintes ? Si vous n’avez pas encore entendu la paternité de Joseph, voyez ses larmes, voyez ses douleurs, et reconnaissez qu’il est père. Ses regrets le font bien connaître, et Marie a raison de dire à cette rencontre : « Ton père et moi te cherchions avec une extrême douleur. »

Saint Joseph est donc pour nous un grand modèle de sainteté, le juste est appelé comme lui à se réjouir avec et dans le Christ mais à souffrir avec Lui et pour Lui comme Joseph.

Le deuxième grand titre de saint Joseph est celui de Père, père nourricier de Jésus, père adoptif. Et c’est encore le grand Bossuet que nous suivons ici .

Saint Jean Chrysostome remarque que partout dans l’Évangile Joseph y apparaît en père. C’est lui qui donne le nom à Jésus, comme les pères le donnaient alors ; c’est lui seul que l’ange avertit de tous les périls de l’Enfant, et c’est à lui qu’il annonce le temps du retour. Jésus le révère et lui obéit : c’est lui qui dirige toute sa conduite comme en ayant le soin principal, et partout il nous est montré comme père. D’où vient cela, dit saint Jean Chrysostome ? En voici la raison véritable. C’est, dit-il, que c’était un conseil de Dieu, de donner au grand saint Joseph tout ce qui peut appartenir à un père sans blesser la virginité. 

Mais, où il prendra ce cœur paternel, si la nature ne le lui donne pas ? Si donc saint Joseph n’est pas père, comment aurait-il un amour de père ? C’est ici qu’il nous faut comprendre que la puissance divine agit en cette œuvre. C’est par un effet de cette puissance que saint Joseph a un cœur de père ; et si la nature ne le donne pas, Dieu lui en fait un de sa propre main. Car comme dit le Psaume 32,15, c’est Dieu « qui forme le cœur de chacun, qui pénètre toutes les actions.

C’est que le vrai Père de Jésus-Christ, ce Dieu qui l’engendre dans l’éternité, ayant choisi le grand Joseph pour servir de père au milieu des temps à son Fils unique, a fait en quelque sorte couler en son cœur quelque rayon ou quelque étincelle de cet amour infini qu’Il a pour son Fils: c’est ce qui lui change le cœur, c’est ce qui lui donne un amour de père; si bien que le juste Joseph, qui sent en lui-même un cœur paternel formé tout à coup par la main de Dieu, sent aussi que Dieu lui ordonne de s’en servir d’une autorité paternelle; et il ose bien commander à celui qu’il reconnaît pour son maître.

La mission de Joseph était unique dans l’histoire du salut et c’est aussi la mission qu’il continue à accomplir au Ciel pour nous. Etant un modèle de sainteté, le juste Joseph est aussi un protecteur, un patriarche et un père pour l’Eglise et pour chacun de ses membres. Que Saint Joseph et la très Sainte Vierge Marie nous protègent dans cette vie et nous conduisent à la Patrie Céleste.

P. Luis Martinez IVE.